¿Cómo se protegían las flotas mercantes?

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Los buques mercantes equipados defensivamente (DEMS) fueron un programa de la División de Comercio del Almirantazgo establecido en junio de 1939, para armar a 5.500 buques mercantes británicos con una defensa adecuada contra los submarinos y aviones enemigos. El acrónimo DEMS se utilizó para describir los buques que llevaban los cañones, los cañones a bordo de los buques, el personal militar que los tripulaba y el establecimiento en tierra que apoyaba el sistema[1].

En los siglos XVIII y XIX, países europeos como España, Francia, Holanda y Gran Bretaña armaron sus buques mercantes para evitar su captura por piratas, asaltantes comerciales enemigos y corsarios cuando realizaban comercio de ultramar. Los barcos más armados eran los que transportaban valiosas cargas desde el Lejano Oriente. En particular, los barcos de la clase East Indiamen se construyeron desde la quilla pensando en la defensa, y su pesado armamento hacía que algunos de los ejemplos más potentes fueran equivalentes a los buques de línea de cuarta categoría. Una vez que la amenaza pasó tras el final de las guerras napoleónicas en 1815, los buques mercantes armados como los East Indiamen fueron sustituidos por barcos más rápidos y ligeros sin armamento, como los clippers.

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En un artículo de Defense News de 2018, el Honorable Mark Buzby, contralmirante retirado y jefe de la Administración Marítima del Departamento de Transporte, reflexionó sobre la incapacidad de la Armada para escoltar la operación masiva de transporte marítimo que se requeriría en caso de un conflicto importante a largo plazo.1 Esta deficiencia presenta un gran riesgo estratégico para los Estados Unidos, ya que cada buque mercante representa un eslabón inestimable en la capacidad de transporte marítimo necesaria para sostener tal esfuerzo. También plantea un dilema moral, ya que los buques mercantes y sus tripulaciones no están armados para defenderse de las amenazas modernas, como los misiles hipersónicos y la interdicción por satélite, lo que les deja expuestos a un grave peligro.

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Ni la ley ni la cultura militar estadounidense se han adaptado lo suficiente para tener en cuenta las amenazas actuales a las flotas marítimas mercantes. Las amenazas actuales se presentan en una variedad de formas; a continuación se presentan algunos ejemplos.

La recientemente publicada Revisión de la Defensa de Misiles de 2019 ofrece una escalofriante descripción del actual entorno de amenazas, en el que los competidores cercanos están invirtiendo significativamente en sus capacidades de misiles para aumentar las capacidades de sus sistemas actuales, desarrollar nuevas capacidades e integrar los misiles ofensivos de forma más completa en sus operaciones ofensivas.15 Estados Unidos también está ahora inmerso en una carrera con Rusia y China para desarrollar armas hipersónicas.16 En respuesta a este “entorno emergente de amenazas de misiles”, Estados Unidos ha puesto cada vez más énfasis en la defensa de misiles. Por ejemplo, la Armada, el Ejército y el Cuerpo de Marines han estado adquiriendo nuevos misiles de largo alcance para apuntar a barcos enemigos y objetivos marítimos desde la tierra y el mar. Sin embargo, no será suficiente que Estados Unidos se centre únicamente en la protección de los activos militares orgánicos en este nuevo entorno de amenaza de misiles. También debe considerar cómo proteger su flota marítima mercante.

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Un empleado pasa por delante de las grúas de pórtico que cargan contenedores de transporte en camiones desde el buque portacontenedores Cosco New York, atracado en el puerto Jawaharlal Nehru, operado por JNPT, en Navi Mumbai. Fotógrafo: Dhiraj Singh | Bloomberg

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“Una flota naviera autóctona fuerte y diversa no sólo permitirá ahorrar divisas… sino que también reducirá la excesiva dependencia del transporte marítimo extranjero”, dice un reciente comunicado de prensa en el que se anuncia un plan de subvenciones para las compañías navieras indias que liciten para el transporte de carga gubernamental. Aunque los beneficios reales de esta subvención de 1.624 millones de rupias, repartidos en cinco años, no están claros, podría ser una señal de que se está reconociendo el abandono de este componente vital del sector marítimo indio.

No muchos se dan cuenta de que casi el 40% del PIB indio procede del comercio de exportación e importación (EXIM), que se realiza principalmente por mar. El 83% del petróleo crudo y el 45% del gas natural que necesita India son importados. India es un importante exportador de productos petrolíferos, así como de materias primas y productos acabados que entran y salen de nuestros puertos en cientos de buques portacontenedores, petroleros, quimiqueros, gaseros y mineraleros. Cualquier interrupción del tráfico marítimo tendría un impacto negativo, no sólo en los sectores energético y eléctrico del país, sino también en la industria y las cadenas de suministro de los consumidores, y finalmente en su economía.

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Los buques mercantes equipados defensivamente (DEMS) fueron un programa de la División de Comercio del Almirantazgo establecido en junio de 1939, para armar a 5.500 buques mercantes británicos con una defensa adecuada contra los submarinos y aviones enemigos. El acrónimo DEMS se utilizó para describir los barcos que llevaban los cañones, los cañones a bordo de los barcos, el personal militar que los tripulaba y el establecimiento en tierra que apoyaba el sistema[1].

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En los siglos XVIII y XIX, países europeos como España, Francia, Holanda y Gran Bretaña armaron sus buques mercantes para evitar su captura por piratas, asaltantes comerciales enemigos y corsarios cuando realizaban comercio de ultramar. Los barcos más armados eran los que transportaban valiosas cargas desde el Lejano Oriente. En particular, los barcos de la clase East Indiamen se construyeron desde la quilla pensando en la defensa, y su pesado armamento hacía que algunos de los ejemplos más potentes fueran equivalentes a los buques de línea de cuarta categoría. Una vez que la amenaza pasó tras el final de las guerras napoleónicas en 1815, los buques mercantes armados como los East Indiamen fueron sustituidos por barcos más rápidos y ligeros sin armamento, como los clippers.

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