¿Por qué el año 1917 fue decisivo para el desarrollo de la guerra?

¿Por qué el año 1917 fue decisivo para el desarrollo de la guerra?

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Los canadienses tienen una orgullosa historia de haber servido valientemente a la causa de la paz y la libertad a lo largo de los años. Un nombre de la herencia militar canadiense de la Primera Guerra Mundial que aún despierta emociones es “Passchendaele”. En un fangoso campo de batalla del noroeste de Bélgica, los canadienses superaron dificultades casi inimaginables para obtener una impresionante victoria en el otoño de 1917.

Cuando Gran Bretaña entró en guerra en Europa en agosto de 1914, Canadá -como miembro del Imperio Británico- se encontró automáticamente en guerra también. La Primera Guerra Mundial pronto se convirtió en un estancamiento de la lucha de trincheras a lo largo del Frente Occidental, con una red de trincheras fuertemente defendida de 1.000 kilómetros que se extendía por Bélgica y el norte de Francia desde el Canal de la Mancha hasta la frontera con Suiza. De un lado estaban las fuerzas de Francia y Gran Bretaña (junto con otros aliados como Canadá) y del otro los alemanes. Desde sus trincheras opuestas se enfrentaban a través de una “tierra de nadie” llena de alambre de espino, proyectiles de artillería que explotaban y fuego de ametralladora mortal.

La guerra aérea en la Primera Guerra Mundial

El Frente Occidental fue uno de los principales escenarios de la guerra durante la Primera Guerra Mundial. Tras el estallido de la guerra en agosto de 1914, el ejército alemán inauguró el Frente Occidental invadiendo Luxemburgo y Bélgica, y luego se hizo con el control militar de importantes regiones industriales de Francia. El avance alemán fue detenido con la Batalla del Marne. Tras la Carrera del Mar, ambos bandos se atrincheraron a lo largo de una línea serpenteante de trincheras fortificadas, que se extendía desde el Mar del Norte hasta la frontera suiza con Francia, y que cambió poco, salvo a principios de 1917 y en 1918.

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Entre 1915 y 1917 hubo varias ofensivas a lo largo de este frente. Los ataques emplearon bombardeos masivos de artillería y avances masivos de infantería. Los atrincheramientos, los emplazamientos de ametralladoras, las alambradas y la artillería infligieron repetidamente graves bajas durante los ataques y contraataques y no se produjeron avances significativos. Entre las más costosas de estas ofensivas se encuentran la batalla de Verdún, en 1916, con un total de 700.000 bajas, la batalla del Somme, también en 1916, con más de un millón de bajas, y la batalla de Passchendaele, en 1917, con 487.000 bajas[10][11].

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En 1917 y 1918, Estados Unidos reunió la mayor fuerza de combate de su historia hasta la fecha y la desplegó en Europa. En noviembre de 1918, las Fuerzas Expedicionarias Americanas (AEF) contaban con dos millones de soldados, organizados en veintinueve grandes divisiones de combate. Las unidades de las AEF se entrenaron con los ejércitos aliados a lo largo de 1917 y 1918, y comenzaron las operaciones de combate activas a finales de mayo de 1918. Ayudaron a detener las ofensivas alemanas de 1918, desempeñaron un papel importante en la contraofensiva de Aisne-Marne de julio-agosto de 1918, expulsaron a los alemanes del saliente de San Mihiel en septiembre de 1918, y llevaron a cabo la sangrienta pero exitosa Ofensiva de Mosa-Argonne desde finales de septiembre hasta el 11 de noviembre de 1918.

La experiencia de combate estadounidense estuvo cargada de tensiones, tanto con elementos del Departamento de Guerra en casa como con las potencias aliadas en Europa. También se caracterizó por batallas y campañas que mostraron la creación apresurada del AEF, su inexperiencia operativa y su anacrónica doctrina de combate inicial. No obstante, el AEF desempeñó un papel fundamental en la derrota de Alemania. Cuando los Estados Unidos entraron en la guerra a mediados de 1917, las principales fuerzas de ambos bandos estaban mostrando las tensiones materiales y morales de tres años de guerra total. Los aliados sufrieron una ola de acontecimientos calamitosos entre mediados de 1917 y mediados de 1918. Dos revoluciones provocaron la retirada de Rusia de la guerra. La desastrosa ofensiva de Nivelle en Francia fue seguida por motines en la mayoría de sus regimientos de combate, que el general Philippe Pétain (1856-1951) aplastó, en parte diciendo a los hombres que en adelante esperaría a los estadounidenses y a los tanques. Los británicos sufrieron terribles bajas en Passchendaele/Tercer Ypres e Italia un desastre en Caporetto. Los tremendos éxitos iniciales de la campaña de los submarinos alemanes en 1917, que amenazaron con destruir el esfuerzo bélico británico, y luego las ofensivas alemanas, sorprendentemente exitosas, en la primavera de 1918, contribuyeron aún más a la grave situación. Teniendo en cuenta estos acontecimientos, es difícil imaginar una victoria aliada en 1918, o tal vez incluso en 1919, sin el refuerzo masivo de fuerzas americanas frescas y agresivas, aunque inexpertas, en el Frente Occidental.

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Fin de la 1ª Guerra Mundial

La Primera Guerra Mundial representó un punto de inflexión en la historia de África, no tan dramático como la Segunda Guerra Mundial, pero sí importante en muchos aspectos. Uno de sus legados más importantes fue la reordenación del mapa de África tal y como es hoy.

Tanto si participaron directamente en los combates como si no, casi todos los territorios africanos se vieron afectados por la exclusión de los alemanes del comercio africano, la escasez de importaciones en tiempos de guerra provocada por la escasez de espacio para el transporte marítimo o, en el lado positivo, el repentino auge de la demanda de recursos estratégicos.

Se ha escrito mucho sobre las campañas europeas en África durante la Primera Guerra Mundial y la consiguiente distribución del territorio alemán entre las potencias aliadas vencedoras, el último capítulo de la lucha por África. Se ha escrito mucho menos sobre el impacto de la guerra en los africanos y en las estructuras administrativas que les habían impuesto sus conquistadores europeos.  ¿Hasta qué punto resistieron estas frágiles estructuras el éxodo del personal administrativo europeo, el espectáculo del conquistador blanco luchando contra el conquistador blanco, las exacciones a los africanos recientemente sometidos en términos de me n y material, y las revueltas generalizadas que se produjeron con motivo, aunque no siempre directamente, o incluso indirectamente, de la guerra? ¿Cuáles fueron las consecuencias sociales, políticas y económicas de la participación de los africanos en la guerra europea? Este capítulo se ocupará principalmente de estas cuestiones generales. Sin embargo, una breve descripción de las campañas militares es esencial para comprender plenamente las implicaciones de la guerra para África.

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